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L'origine de Réfraction de la lumière


On appelle de ce nom l'effet que produisent sur la lumière les milieux transparents qu'elle traverse. On a remarqué qu'elle était plus fortement attirée par un milieu dense que par un plus rare, et cela perpendiculairement vers le milieu, de la même manière que les corps sont sollicités par la gravitation. Aussi lorsque le rayon de lumière est perpendiculaire, la réfraction devient nulle, et généralement la déviation du rayon est d'autant plus sensible que sa direction est plus oblique.


Quelques effets de la réfraction

Les effets de la réfraction ont été étudiés avec un soin tout particulier par les physiciens ; ils présentent des phénomènes aussi importants pour la science que curieux pour l'homme du monde. La rupture apparente qu'on croit apercevoir entre la partie d'un bâton droit plongée dans l'eau et la partie hors de ce liquide, est due à la réfraction. De même, en regardant le fond d'un ruisseau limpide, les rayons qu'il réfléchit, étant réfractés par leur passage de l'eau dans l'air, feront paraître le fond plus élevé qu'il ne l'est réellement ; aussi lorsqu'on veut mesurer la profondeur de l'eau, faut-il la regarder perpendiculairement afin de rendre nul l'effet de la réfraction. C'est le même phénomène qui nous fait voir l'image du soleil avant et après son coucher, et qui nous procure des jours plus longs qu'ils ne le seraient sans cette circonstance.


La séparation des rayons de la lumière blanche

Un autre effet curieux de la réfraction est le passage de la lumière dans un prisme de verre. Newton est le premier qui opéra la séparation des rayons composant un rayon de lumière blanche. Il découvrit que cette séparation a lieu parce que les rayons colorés possédant différents degrés de réfrangibilité, ils prennent, en traversant le prisme, des directions différentes, suivant leur susceptibilité de réfraction, et forment une image qu'on nomme spectre solaire, qui offre la série des couleurs suivantes dans l'ordre que nous les indiquons ici : rouge, orangé, jaune, vert, bleu, indigo et violet.

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